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 Una empresa donostiarra compite en la "carrera internacional del grafeno"

24 de octubre de 2010


El objetivo de las investigaciones es fabricar láminas de grafeno de mayor tamaño y pureza que las pequeñas muestras de baja calidad que se sintetizan en la actualidad.

Tan sólo una firma británica y dos estadounidenses compiten con Graphenea a este nivel, si bien en España hay varios grupos de investigación y una empresa en La Rioja que también trabajan con el grafeno.

El primero que consiga el objetivo se situará en una posición de dominio del mercado mundial de este material que, por sus propiedades y posibilidades de aplicación, podría revolucionar en pocos años los sectores de la informática y la electrónica.

El grafeno se presenta en forma de una capa de átomos de carbono un millón de veces más delgado que una hoja de papel. 'Es tan fino y tiene una masa tan pequeña que con un gramo se podría cubrir un campo de fútbol', explica el presidente de Graphenea, Jesús de la Fuente.

La cantidad y variedad de sus aplicaciones resulta hoy inimaginable, ya que posee una conductividad cien veces mayor que la del silicio, por lo que los expertos creen que permitiría construir ordenadores cien veces más rápidos que los actuales, baterías de gran capacidad y paneles solares mucho más eficientes.

Sus posibilidades se antojan inagotables porque además es 'doscientas veces más resistente que el acero', aclara de la Fuente, y 'tiene más dureza que el diamante, que también es una estructura de átomos de carbono pero en una forma tetraédrica', a diferencia del grafeno que es hexagonal.

A pesar de su dureza, el nuevo material resulta 'muy flexible'. 'Se puede doblar, enrollar y no se rompe', precisa De la Fuente, quien especula con el posible desarrollo de computadoras y pantallas flexibles 'que se podrían doblar como una revista o una hoja de papel'.

Estas propiedades ya fueron destacadas por la Real Academia de las Ciencias de Suecia en el fallo que el 5 de octubre concedió el Nobel de Física a los catedráticos en la universidad inglesa de Manchester Andre Geim y Konstantin Novoselov, ambos de origen ruso.

Como conductor de electricidad es mejor que el silicio y como conductor de calor supera a todos los demás materiales. 'Es casi completamente transparente, pero tan denso que ni siquiera el helio, el átomo más pequeño de gas, puede pasar a través', explicó la Academia al conceder el Nobel a Geim y Novoselov.

Fue en 2004 cuando ambos lograron sintetizar el grafeno, cuya existencia hasta entonces era simplemente teórica, usando cinta adhesiva para arrancar delgadas escamas de este material a partir de un pedazo de grafito.

Sin embargo, este sistema no es aplicable a nivel industrial, por lo que Graphenea ha optado por utilizar un método diferente, denominado 'deposición química', que emplea un aparato de 'atmósfera controlada' en el que 'se introducen unos gases y un sustrato a alta temperatura' sobre el que se depositan los átomos de carbono hasta formar una estructura de grafeno.

A pesar de haber comenzado sus andadura el pasado abril, la empresa donostiarra, que se ubica en el centro de investigación CIC Nanogune, ocupa ya, según su presidente, un destacado nivel 'internacional', gracias a la incorporación a su equipo de tres importantes científicos como el alemán Andreas Berger, el estadounidense Manish Chhowalla, y el gallego Luis Hueso.

Terra